¡La Agencia Espacial Europea elige nuestro proyecto!

ExoMars_Trace_Gas_OrbiterCredit: ESA–D. Ducros

Estos días la Agencia Espacial Europea (ESA) ha aprobado el proyecto del Curiosity Laboratory para acceder a imágenes de satélite sobre Marte.

Hace unos meses los chicos del Curiosity Laboratory presentaron ante la ESA un proyecto con motivo de la convocatoria internacional para obtener imágenes reales de Marte durante la “conjunción solar” en la que el Sol se quedará entre la Tierra y Marte desde el 28 de mayo al 1 de julio de 2015.

Esta situación en nuestra galaxia cercana afectará a la comunicación con la nave espacial Curiosity por un período de unas cinco semanas y, por ello, las observaciones científicas tienen que detenerse.

Para esta conjunción solar, el equipo de la Mars Express paralizará la misión científica por razones operativas. Durante este tiempo se va a utilizar el satélite que orbita alrededor de Marte para ejecutar pruebas en subsistemas con un plan emocionante: ¡obtener imágenes reales de la superficie marciana!

Sólo los proyectos seleccionados por la ESA podrán disfrutar de las observaciones que se van realizar con la cámara VMC del satélite. La VMC es un instrumento básico, siendo una cámara web de baja resolución que originalmente sólo iba a ser utilizada para registrar la liberación del módulo de aterrizaje Beagle 2.

Pero la ESA ha utilizado la VMC para tomar algunas imágenes muy impresionantes de Marte, sus lunas y la atmósfera, así como otros planetas. Aunque carece de la resolución extrema de la cámara profesional HRSC a bordo de la Mars Express, sí permite fotografiar todo el disco marciano que se observa en una sola imagen. En la biblioteca de Flickr os podéis hacer una buena idea de lo que se puede hacer con esa cámara.

En estos días, la ESA ha anunciado que está completo el plan de obtención de imágenes, y ha hecho pública la lista con los objetivos propuestos por candidatos de todo el mundo. ¡Y está incluido el proyecto del Curiosity Laboratory!

vmc_schools_accepted-for-imaging

Nuestro proyecto planteó a la ESA obtener imágenes del “Aelis Mons”, situado en la zona donde amartizó (que aterrizar sólo es posible en la Tierra…) nuestro buen amigo Curiosity, el rover espacial enviado por la NASA.

El equipo Mars Express (MEX) ha hecho un gran trabajo para conciliar los objetivos propuestos con todos los requisitos en conflicto de la nave espacial, la prueba técnica obligatoria que MEX debe hacer, las ranuras de comunicación, señalando las restricciones, etc.

La ESA ha anunciado con alegría que, de más de 44 proyectos presentados, 25 propuestas de objetivos de imagen han sido aceptados para la planificación, de los que sólo 22 serán posibles, ¡incluido el “Aelis Mons” propuesto por nuestro Curiosity Laboratory, único en España!

Las imágenes se tomarán en su mayoría a unos 8000-10000 kilometros de altura sobre Marte, aunque en algunas zonas se estará en torno a 2.000 kilometros.

Independientemente de la altura, las propuestas “en verde” son las que la ESA cree que finalmente podrá hacer y obtener resultados óptimos. ¡Afortunadamente también estamos en “zona verde”!

El Ingeniero de operaciones del satélite, Simon Wood, en ESOC, ha confirmado ya que ¡los “comandos” para ejecutar las observaciones de esta semana están a bordo de la Mars Express!

Para dar una idea de lo que estos comandos son y cómo se ven, facilitamos una captura de pantalla del sistema de control de la misión que muestra los comandos a bordo de la primera órbita de observación para el lunes 25 de mayo de 2015.

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En esencia, se dividen en tres grupos: de giro de la nave espacial de la Tierra (a esto lo llamamos una ‘serie’), la propia observación y luego el giro de nuevo que apunta a la Tierra.

Para el primer grupo, la gran distancia, primero tenemos un comando para establecer lo que llamamos el “fuera de tiempo de espera de la Tierra; esta inicia un temporizador para el final de la cual la nave espacial debe estar de nuevo apuntada a la Tierra. Si no está apuntando a la Tierra cuando el tiempo se agota, a continuación, la nave se pone en modo seguro.

Esta es una precaución que se toma para cada apuntamiento que se haga; en el caso de un problema, la nave no se queda bloqueado señalando el camino equivocado. Una vez en posición, entonces puede comenzar la observación.

Después de todo el sistema de obtención de las imágenes de Marte, los paneles solares ordenan a la nave girar de nuevo para optimizar la potencia de salida y la antena quedará apuntando a la Tierra. Después de eso, el transmisor se enciende y el ordenador de a bordo comenzará a enviar las imágenes VMC de Marte a la Tierra. ¡Aquí las estaremos esperando! ¡Ni en un sueño nos lo hubiéramos imaginado…!

Damos gracias a la ESA por convocar esta iniciativa y ¡esperamos aprender mucho de las imágenes de Marte que estamos esperando recibir en este planeta!

 

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